Geschiedenis & Geografie

 

Om Malta te begrijpen moet je eerst even de ligging checken en doorheen de geschiedenis bladeren.

 

Op de wereldkaart lijkt Malta een onbeduidende plek in de Middellandse Zee, maar als je kijkt naar de lijst met volkeren en landen die er gepasseerd zijn, dan weet je dat Malta niet zomaar een eiland is. Vooral door de strategische ligging - ten zuiden van Sicilië en ten oosten van Tunesië - was Malta van groot belang voor het beheersen van het Middellandse Zeegebied.

Het eiland, pardon eilandengroep want Malta bestaat eigenlijk uit 8 eilanden, waarvan drie bewoond: Malta, Gozo en Comino -  werd voor het eerst gekoloniseerd rond 5200 voor Christus, door kolonisten uit het nabijgelegen Sicilië. Tot op vandaag kan je op Malta en Gozo indrukwekkende, prehistorische bouwwerken bezoeken.

 

Maar de geschiedenis van Malta begint pas echt met de komst van de Feniciërs rond 870 voor Christus. Daarna waren Romeinen, Vandalen, Byzantijnen, Arabieren, Normandiërs, Sicilianen, het Ottomaanse rijk  - die overigens een beruchte nederlaag kende op Malta - , de Fransen en de Britten aan de beurt. De Fransen, onder Napoleon, die Malta veroverde op weg naar Egypte, bleven niet lang maar zorgden wel voor een afschaffing van de slavernij, een reorganisatie van bestuur en financiën en de invoer van familierecht en openbaar onderwijs. Het Franse bewind maakte zich echter met zijn antireligieuze houding (lees: het plunderen van kerken) niet bepaald populair. Wie aan de kerk durft raken, raakt aan het hart van de Maltezers. De Fransen werden verjaagd met de hulp van de Britten, en deze laatsten bleven er 164 jaar de plak zwaaien. Tot in 1964, toen Malta zijn onafhankelijkheid uitriep.

Al deze volkeren hebben hun stempel gedrukt op de eilanden en het is die mix van culturen die de regio uitermate boeiend maakt. Het Engels werd één van twee nationale talen en het Maltees is een verbastering van het Arabisch met onder andere Franse (‘Bongu’ =  goeiemorgen) en Italiaanse (‘grazzi’ =  dankjewel) invloeden.

 

Elke veroveraar moest zich overigens wapenen tegen de komst van een nieuwe overheerser, waardoor je op Malta op ontelbare vestingen en omwallingen botst.

In 1974 werd Malta een republiek. En sinds de toetreding tot de Europese Unie - dertig jaar later - behoort Malta, met zijn 316km2 en 1.310 inwoners per km2 - tot één van de kleinste maar meest dichtbevolkte lidstaten van Europa.

 

Dit moet je weten voor je vertrekt.

Deze longread kwam tot stand in samenwerking met BrandTales, de branded content afdeling van
De Persgroep Advertising & Toerisme Malta. Beeld: Karel Daems.